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Los vikingos también sufrieron de viruela, según los investigadores

Los vikingos también sufrieron de viruela, según los investigadores

La enfermedad mortal de la viruela es más antigua y más extendida de lo que los científicos habían pensado en un principio. Un nuevo estudio realizado por un equipo internacional de investigadores de la Universidad de Copenhague y la Universidad de Cambridge muestra que los vikingos también padecían viruela.

Si bien esta enfermedad altamente infecciosa ha matado a cientos de millones de personas, no está claro exactamente cuándo surgió la viruela. Se ha encontrado evidencia de viruela en individuos del siglo XVII, mientras que los registros escritos sugieren que la enfermedad es mucho más antigua.

Ahora, un nuevo estudio muestra que la enfermedad data de 1.000 años más atrás en el tiempo de lo que se mostró anteriormente. Investigadores de la Universidad de Copenhague (UCPH) y la Universidad de Cambridge han encontrado pruebas de que la viruela también existió en la época vikinga. Los nuevos resultados se han publicado en la revista Ciencias.

“Hemos encontrado la evidencia más antigua de viruela. Además, parece haber sido sorprendentemente común ya en la era vikinga ”, dice el profesor asociado Martin Sikora, Globe Institute, UCPH y la Universidad de Cambridge. “La viruela es la infección en el mundo que ha matado a la mayoría de las personas. Solo por esa razón, es muy importante e interesante saber cómo se desarrolló la enfermedad. Nos brinda una oportunidad única de comprender la evolución de los virus: cómo cambió y se convirtió en el patógeno que conocemos hoy ".

Los investigadores han estudiado y analizado el ADN de 13 individuos del norte de Europa infectados con viruela. Las muestras son 1.000 años más antiguas que la muestra más antigua que se sabe que se ha infectado con base en ADN antiguo y, por lo tanto, hacen retroceder en el tiempo la línea de tiempo de la viruela. El estudio también muestra que la enfermedad se ha extendido más de lo que se suponía. La idea general solía ser que la viruela no era endémica del norte de Europa durante ese período de tiempo.

“Demostramos que no solo era endémico en Europa, sino que en realidad ya estaba bastante extendido en el norte de Europa en el año 600”, explica el profesor Eske Willerslev, también del Globe Institute. "Eso significa que es casi seguro que la enfermedad estaba mucho más establecida a una edad mucho más temprana de lo que se pensaba".

Los investigadores también han descubierto que los virus que circulaban durante la era vikinga eran distintos de sus homólogos modernos y no eran directamente ancestrales de los virus que causaron el último gran brote de viruela en el siglo XX.

“Comparten un ancestro común”, señala Willerslev, “pero también tienen características únicas que los diferencian de los que circulan más adelante en la historia. Resulta que los virus que hemos encontrado fueron algunas de estas versiones muy, muy tempranas y diferentes de los patógenos devastadores conocidos desde el siglo XX. Es la primera vez que podemos rastrear estos primeros virus de la viruela y comparar sus genomas y mutaciones y ver cómo evolucionó la enfermedad con el tiempo ".

Aunque la enfermedad ha sido erradicada hoy en día, sigue siendo muy útil saber cómo se desarrolló y mutó a lo largo de los siglos. La viruela es un llamado poxvirus, una gran familia de virus con muchos tipos diferentes que infectan un conjunto diverso de especies hospedadoras. Un ejemplo de ello es la viruela del simio, que normalmente infecta a los monos, pero también se sabe que causa una enfermedad similar a la viruela en los seres humanos. Por tanto, es útil conocer cómo otros tipos de poxvirus mutan y sobreviven.

“Cuando sabemos cómo la enfermedad ha mutado a través del tiempo”, explica Sikora, “nos da la oportunidad de armar un catálogo de cómo estos patógenos podrían mutar en el futuro: ¿Qué mutaciones y combinaciones hacen que tal patógeno sea viable y exitoso? Si tuvieron esas mutaciones en el pasado, lo más probable es que las vuelvan a tener. Es uno de los pocos ejemplos en los que la investigación genética antigua tiene implicaciones directas para la salud actual y futura ”.

El artículo "Diversas cepas del virus de la variola (viruela) estaban muy extendidas en el norte de Europa durante la era vikinga", se publica en Ciencias. .

Imagen de Portada: Mapa de Escandinavia del siglo XV, creado en el monasterio de Reichenbach


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